Desvelan el posible origen de la enfermedad de las “vacas locas”

Un estudio liderado por el centro ENVT-INRA de Tolouse, el Centro de Investigación en Sanidad Animal (IRTA-CReSA) y el Centro de Investigación en Sanidad Animal (INIA-CISA), con la participación de la Universitat Autònoma de Barcelona (UAB) y de la Universidad de Zaragoza (Unizar), revela que el agente infeccioso responsable de la encefalopatia espongiforme bovina o enfermedad de las “vacas locas” podría provenir del scrapie atípico, otro tipo de afección priónica de las ovejas y las cabras.

Esta enfermedad priónica de descubrió en el año 2003 y a diferencia del scrapie clásico aparece de forma espontánea en casos aislados y no se contagia entre el rebaño.

Los experimentos del estudio, publicado recientemente en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America (PNAS), demuestran por primera vez que cuando los priones de scrapie atípico se transmiten de una especie a una otra cambian de estructura y su capacidad de infectar evoluciona.

“Es un resultado relevante porque nos da más pistas sobre cómo una enfermedad priónica de las ovejas habría pasado a las vacas y después a las personas, convirtiéndose en una enfermedad zoonótica”, constata Enric Vidal, veterinario e investigador experto en enfermedades priónicas de IRTA-CReSA.

Los experimentos se han realizado con modelos de ratón transgénico -ratones con genes de vaca- para ver cómo les afectan los priones del scrapie atípico. Los priones utilizados en el estudio provenían de casos reales diagnosticados en ovejas de España, Francia, Portugal y de Noruega. Estos ensayos se han llevado a cabo en el laboratorio Priocat de la Unidad de Biocontención del centro IRTA-CReSA.

El estudio ha contado con la colaboración de otros centros de investigación de Noruega, Portugal y el Reino Unido, y con fondos europeos FEDER del programa transfronterizo Interreg-Poctefa a través del proyecto COTS, con Cotsa y Transprion, que actualmente conforman la red RedPrion (EFA148 / 16), una agrupación de diferentes grupos de investigación de estas enfermedades de Cataluña, Aragón, el País Vasco y el sur de Francia.

La gravedad de la enfermedad de las “vacas locas”

A finales de los años 90 Europa sufrió una de las peores crisis alimentarias debido a la enfermedad de las “vacas locas”. En el Reino Unido, cerca de 200.000 vacas presentaron síntomas como temblores, cambios de comportamiento y pérdida del equilibrio, hasta llegar a la muerte. En España, fueron cerca de un millar. Algunas de las personas que ingirieron productos derivados de “vaca loca” sufrieron la variante de la enfermedad de Creutzfeldt-Jackob, una patología neurodegenerativa sin cura. El número de personas afectadas mundialmente por esta enfermedad fue de 226, cinco de las cuales de España.

La hipótesis que se planteaba era que las primeras vacas habían enfermado porque habían consumido pienso elaborado con harinas de carne y huesos de oveja contaminada con priones de scrapie clásico, una enfermedad degenerativa fatal que afecta el sistema nervioso de las ovejas y las cabras y contagiable entre animales del mismo rebaño. Hasta hoy, varios estudios han descartado esta hipótesis inicial.

Por ahora no hay tratamiento ni vacunas para las enfermedades priónicas humanas ni las animales, pero los autores del estudio aseguran que este hallazgo mejorará la evaluación del riesgo de estas enfermedades en el ámbito de la sanidad animal y de la salud pública.

“Ahora hemos comprobado que el scrapie atípico es capaz de dar lugar a la encefalopatía espongiforme bovina en vacas, lo que hasta ahora desconocíamos. Mientras la prohibición de estos piensos hechos con derivados de oveja siga activa no tendremos nuevos casos de “vaca loca” por ingesta”, explica Vidal.

 

Artículo de referencia. Alvina Huor*, Juan Carlos Espinosa*, Enric Vidal*, Hervé Cassard, Jean-Yves Douet, Séverine Lugan, Naima Aron, Alba Marín-Moreno, Patricia Lorenzo, Patricia Aguilar-Calvo, Juan Badiola, Rosa Bolea, Martí Pumarola, Sylvie L. Benestad, Leonore Orge, Alana M. Thackray, Raymond Bujdoso, Juan Maria Torres, and Olivier Andréoletti (2019). The emergence of classical BSE from atypical/Nor98 scrapie. Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America (PNAS).

Foto: Trabajo en el laboratorio Priocat (Autor: IRTA-CReSA)

Fuente: IRTA

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